¿Por qué las personas racionales están comprando el pánico a medida que se propaga el coronavirus?
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La propagación mundial del nuevo coronavirus está provocando algunos efectos secundarios curiosos: los estantes de las tiendas se están despojando de Singapur a Seattle. Los supermercados en el Reino Unido han comenzado a racionar artículos.

Según los informes, en Hong Kong, un repartidor fue robado a punta de cuchillo de cientos de rollos de papel higiénico. Australia ha visto estallar peleas en los supermercados que llevan a la policía a atacar a un hombre. Y Francia nacionalizó efectivamente toda la producción de máscaras faciales después de que la gente comenzó a agotar el suministro.

La compra de pánico se ha convertido en una característica confiable de la epidemia de coronavirus como fiebre o tos seca.

Los psicólogos ven el control como una necesidad humana fundamental. Con una enfermedad que es altamente infecciosa y puede volverse mortal, esta epidemia viola un sentido de control en formas fundamentales. A menos que los responsables políticos puedan encontrar una manera de restaurar ese sentimiento, el ciclo de compras de pánico, el acaparamiento y la escasez solo se intensificará.

“La gente realmente no está equipada psicológicamente para procesar este tipo de cosas”, dijo Andrew Stephen, profesor de marketing de la Escuela de Negocios Said de la Universidad de Oxford. “Así que eso empeora las cosas para muchas personas en términos de incertidumbre, y luego hacen lo que tienen que hacer para intentar recuperar el control”.

La compra de pánico ya amenaza con causar un daño real. El Cirujano General de los Estados Unidos ha suplicado a los estadounidenses que dejen de comprar máscaras faciales para garantizar que los trabajadores de la salud los tengan, mientras que Japón ha dicho que introducirá sanciones por revender máscaras. EBay Inc prohibió nuevos listados de productos para la salud después de que los casos de aumento de precios se volvieron comunes, con paquetes de desinfectante de manos que generalmente se venden por 10€ (RM42) apareciendo por 400€ .

Y la posibilidad de un encierro prolongado en el hogar ha enviado a la gente a buscar otros artículos. La leche de avena se ha convertido en un producto caliente debido a su vida útil más larga que los productos lácteos, el equipo de supervivencia popularizado en el programa de National Geographic Doomsday Preppers está en demanda y Hostess Brands Inc informa que las ventas de su famoso aperitivo indestructible, el Twinkie, están en alza.

Pánico temprano

Como uno de los primeros lugares donde el virus aterrizó, Hong Kong a finales de enero se convirtió en un caso de estudio sobre cómo las compras de pánico pueden aumentar. Cuando Rona Lai, una joven de 23 años que trabaja en servicios financieros, su empleador le pidió por primera vez que trabajara desde su casa, se abasteció de comida para una semana. Pero a medida que los informes que salían de China se volvieron más graves y los estantes de los supermercados se secaron, ella comenzó a atesorar la comida en serio.

Luego comenzaron los rumores de que el suministro de papel higiénico de Hong Kong se vería afectado por la epidemia que se propaga en China, desde donde la ciudad importa la mayoría de sus productos. Entonces, cuando Lai notó que a las tiendas también se les estaba limpiando el papel higiénico, se unió a la compra. Ahora cajas de papel higiénico ocupan todo su sofá, y papel de seda, detergentes y bocadillos se apilan debajo de su mesa de comedor. “Me preparé para una guerra prolongada contra el virus”, dijo.

La compra de pánico similar a menudo precede a las tormentas de nieve y los tifones, pero la naturaleza global de la propagación del coronavirus, junto con el acceso a la información facilitada por las redes sociales, significa que la histeria hoy está viajando de formas no vistas en epidemias anteriores, como el brote de SARS de 2003 causado por un virus similar

La propagación de la enfermedad a más países parece estar acompañada por los rumores de Hong Kong sobre la inminente escasez de papel higiénico, por ejemplo. No pasó mucho tiempo después de que los casos de coronavirus comenzaron a aparecer en Singapur que el papel higiénico comenzó a desaparecer. En Australia, un número creciente de personas ha acumulado cargos relacionados con los combates inducidos por el papel higiénico, ya que los hashtags #toiletpapergate y #toiletpapercrisis han tenido tendencia.

“Incluso las personas que estaban haciendo cola en la fila del supermercado para comprar papel higiénico, no tienen idea de por qué están comprando papel higiénico”, dijo Andy Yap, profesor de comportamiento organizacional en el campus de Singapur de la escuela de negocios INSEAD. “Simplemente ven a otras personas haciéndolo y comienzan a hacerlo ellos mismos porque tienen miedo de perder”.

Reprimir este tipo de pánico puede significar asegurar a las personas que hay suficiente papel higiénico para todos, pero lo más importante puede ser hacer que las personas crean que la situación en general está bajo control, dijo Yap. Quizás ningún gobierno haya hecho un trabajo tan bueno como el de Singapur.

Buscando calma

Aunque el estado de la ciudad inicialmente también tenía estantes vacíos, las cosas volvieron a la normalidad después de que el primer ministro Lee Hsien Loong publicara un mensaje en video que describía los pasos que los residentes podrían tomar para prevenir la propagación del virus. Les aseguró que había suficiente suministro de bienes básicos y dijo que la enfermedad parecía menos mortal que la epidemia de SARS. Siguiendo el mensaje, se implementaron amplias medidas de control.

“Esta es información que le da a la gente el control nuevamente”, dijo Yap. “Y ahora sabemos que la transmisión no está tan extendida, la gente está saliendo”.

Otros países han sido menos efectivos para transmitir este mensaje. Los funcionarios chinos tardaron en informar el brote. El primer ministro japonés, Shinzo Abe, abandonó abruptamente su enfoque inicialmente moderado en un anuncio sorprendente que instaba a las escuelas a cerrar, lo que provocó un frenesí en los padres. El viceministro de salud de Irán apareció en televisión para minimizar la amenaza del virus, incluso cuando mostraba signos visibles de infección.

Si estos gobiernos pueden recuperarse para inspirar confianza dependerá no solo de las decisiones de sus líderes, sino también de las características de sus respectivos países. Los sociólogos califican a varios países según métricas, como cuán individualistas o comunales son sus personas, cuánta confianza tienen generalmente entre ellos y su gobierno, dijo Amy Dalton, profesora de marketing de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Hong Kong que estudia psicología del consumidor. Más sociedades comunales, donde las personas confían mucho entre sí y su gobierno, como Singapur, están mejor equipados para lidiar con cosas como epidemias.

Por otro lado, “esto de todos los hombres realmente se exacerbará en los Estados Unidos”, dijo. “Tienen poca confianza, son muy individualistas y, por supuesto, no tienen fe en su gobierno”. 

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